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Smack / URL
Fuerzas principales detrás del resurgimiento de la batalla del rap.
Palabras: Emmanuel C.M.
Nota del editor: esta historia apareció originalmente en la edición de primavera de 2016 de la revista XXL, en los stands ahora.

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Si alguien conoce el rap de batalla de hoy en día, son los nativos de la ciudad de Nueva York Troy Smack Mitchell, Jean Cheeko French y Eric Beasley, los fundadores de Smack DVD y Ultimate Rap League. Juntos dirigen la plataforma más grande e influyente del mundo para la cultura de batalla de MC.



Pero las cosas no empezaron así para los muchachos. En 2002, Smack, un nativo de Queens, lanzó Smack DVD, una compañía en la que el camarógrafo autodidacta distribuía discos lanzados regularmente con múltiples clips del mundo interior de la vida de los raperos. A los artistas les encantó porque mostraba versiones sin filtrar de sí mismos que los fanáticos rara vez verían en ningún otro lugar. Internet todavía estaba en sus primeras etapas, por lo que Smack DVD básicamente actuó como una recopilación temprana de momentos geniales y locos de raperos en YouTube. Los discos se vendieron a 10 dólares la pieza a los amantes del hip-hop que querían más de lo que las revistas y la televisión podían ofrecer.



La tercera entrega presentó a Diddy presentando una batalla entre Jae Millz y Sire Castro fuera de sus estudios de grabación de Daddy House. El cuarto incluyó la famosa batalla de Jae Millz contra Murda Mook frente al edificio de oficinas estatales Adam Clayton Powell Jr. en la calle 125 de Harlem. Estos dos clips ayudarían a establecer el estándar para el formato de rap de batalla actual y hacer renacer el subgénero del hip-hop.

La compañía de Smack comenzó a surgir cuando conoció a Beasley y Cheeko mientras grababa contenido en la primavera de 2004. A medida que crecía la popularidad de los DVD de Smack, los tres trabajaron duro para mantenerse al día con la demanda y la competencia. En 2008, lanzaron SmackTube, un sitio web que presentaba contenido exclusivo de Smack DVD. Pero al cabo de un año, se hizo evidente que era imposible mantenerse al día con los videoclips de YouTube. Los raperos estaban consiguiendo que sus propios videógrafos los siguieran para publicar sus propios clips, al igual que otros sitios web y blogs. Pero Smack DVD había encontrado un nicho filmando batallas de rap. ¿Y si lo llevaran a otro nivel? Lo que nos dimos cuenta es que teníamos problemas para controlar el contenido o la información porque había muchas personas con blogs que les hacían a los artistas el mismo tipo de preguntas y obtenían la información a un ritmo rápido, dice Beasley, quien es de Harlem. Lo único que sabíamos que podíamos controlar eran las batallas.



El trío tomó la audaz decisión de llevar a su empresa en una nueva dirección. Iban a construir una liga de rap de batalla y organizar sus propios eventos. La idea no era del todo original. Otras ligas como King of the Dot de Toronto, Freestyle Friday y Grind Time Now habían aparecido y estaban publicando batallas en YouTube y celebrando eventos, pero ninguna tenía los mismos seguidores y conexiones establecidos en el hip-hop como Smack DVD.

Entonces, la empresa se puso manos a la obra. Trajeron al diseñador gráfico Leon Twizz Fields y al cazatalentos Chino Norbes Velez. Murieron SmackTube y terminaron la producción de la serie de DVD, luego lanzaron Ultimate Rap League.

Su primer evento, que fue presentado por las personalidades de la radio Star & Bucwild, fue en octubre de 2009 y encabezado por T-Rex versus Math Hoffa. El evento fue gratuito, totalmente financiado por URL y se llevó a cabo en SIR Studios en Manhattan. La batalla entre Rex y Hoffa quedó indecisa y cada rapero recibió $ 5,000. En su tercer evento, URL estaba cobrando $ 20 por boleto. El evento se agotó rápidamente y pudieron cubrir sus gastos. Eso fue un gran problema. Hay muchachos que han venido y han intentado hacerlo, y han ido a por el dinero y han perdido mucho dinero, dijo Cheeko, de Queens. Incluso estábamos nosotros, hubo momentos en los que no ganábamos dinero. Salimos a la par o perdemos. Pero continuamos a través [de] la cultura.



Tres años más tarde, los fundadores de URL finalmente sintieron que su visión se hizo realidad. Su evento de batalla Summer Madness 2 / Return of the Legends de 2012 agotó por completo el Webster Hall de Nueva York y contó con la presencia de Diddy, Busta Rhymes, Q-Tip, Lloyd Banks y mucha prensa de hip-hop.

Avance rápido hasta el día de hoy y la URL es posiblemente la liga de batalla más popular que existe. Y con la ayuda de su liga y la asistencia de muchas otras ligas de rap de batalla establecidas, además de Internet, la escena del rap de batalla ha resurgido. Hay tipos que se ganan la vida, es una industria, dijo Smack. Hay tipos que se ganan la vida con el rap de batalla.

URL también ha dado una plataforma a una gran cantidad de talentos del rap, incluidos Hollow Da Don, Murder Mook, Calicoe, Loaded Lux, Conceited y muchos más. Saben que es un juego por estar en URL, tienes otras oportunidades, dice Smack sobre los raperos de la liga. Los marcamos y pueden crear otra oportunidad para que puedan avanzar con todo lo demás que tienen.

Pero a pesar de la presencia en línea ya establecida y una audiencia en vivo cada vez mayor, la escena del rap de batalla sigue siendo un mundo por sí misma. URL dice que la mayor parte de sus beneficios proviene directamente de la venta de entradas. Los eventos son lanzados por las diferentes ligas, ya que aún no hay un patrocinio o publicidad real involucrada. Pero el equipo de URL cree que eso cambiará pronto. De hecho, lo han mejorado un poco y ahora están trabajando en SmackFlix, un sitio de servicio de transmisión que presenta todas las secuencias de URL y DVD de Smack, además de contenido exclusivo. Veo que [el rap de batalla] es grande, dice Smack. Lo veo entrando en estadios. Ya estamos vendiendo grandes programas sin patrocinadores importantes, solo por nuestra cuenta, de forma independiente. Ahora, estos patrocinadores están llegando a la mesa y quieren ser parte de lo que está sucediendo. Eso solo impulsará lo que estamos haciendo al siguiente nivel.

El futuro parece bastante brillante para todos los involucrados.

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